Las declaraciones de Popovich defendiendo a sus jugadores

La noticia retumbó fuerte en básquet de los Estados Unidos. Acostumbrados a dominar el historial en Mundiales y los Juegos Olímpicos, cayeron ante Francia (89-79) en los cuartos de final y luego fueron superados hoy por Serbia (94-89) en el choque por el quinto puesto en el Mundial de China, lo que decantó en la peor actuación de la historia en copas del mundo de la selección norteamericana ya que como mucho podrá aspirar a terminar séptima si vence el sábado a Polonia.

Más allá de lo sucedido este jueves, el primer gran golpe que recibió el equipo dirigido por Gregg Popovich fue la caída en los cuartos de final ante Francia, lo que provocó que por segunda vez en la competición, EE.UU. se quede afuera de la lucha por las medallas. La otra ocasión fue hace 17 años, en el Mundial de Indianápolis 2002.

La prensa en los Estados Unidos fue crítica por lo sucedido con el equipo en China y puso en el ojo de la tormenta la decisión de gran parte de los mejores jugadores de la NBA de bajarse del seleccionado liderado por el entrenador de los San Antonio Spurs. Y fue justamente Popovich el que eligió hablar de lo sucedido con la elección de los 12 integrantes del plantel.

La desilusión del plantel estadounidense en China (REUTERS/Kim Kyung-Hoon)
La desilusión del plantel estadounidense en China (REUTERS/Kim Kyung-Hoon)

Después de la derrota ante los franceses, Donovan Mitchell acompañó a Pop en la conferencia de prensa. Al ser consultado por los jugadores ausentes en el seleccionado, el DT no dejó contestar al escolta de los Utah Jazz, tomó el micrófono y se hizo cargo de la respuesta.

«Creo que es bastante irrespetuoso debatir ahora un tema así, sobre sí tenemos a tal jugador o no. Es irrespetuoso para Francia o para cualquier otro equipo del torneo. Francia nos ganó, no importa quién está en el equipo. Y yo no podría estar más orgulloso de estos 12 jugadores que sacrificaron su verano para estar aquí», dijo Popovich, visiblemente enojado por el foco de la pregunta que realizó el periodista.

Y agregó: «Nunca habían jugado juntos antes y salieron a la cancha a competir. Hay que reconocer su mérito. Así como Francia también lo merece. No se trata de ‘Estados Unidos tiene a otros jugadores’. No se trata de los otros, estos son los que están aquí. Hicieron un gran trabajo y estoy muy orgulloso de eso», expresó el entrenador estadounidense.

Estados Unidos terminará el Mundial dejo de la peleas por las medallas (REUTERS/Kim Kyung-Hoon)
Estados Unidos terminará el Mundial dejo de la peleas por las medallas (REUTERS/Kim Kyung-Hoon)

El Mundial 2002 significó un quiebre en el historial reciente para USA Basketball. A partir de lo sucedido en la Copa del Mundo que jugaron como locales, y después de terminar en el sexto puesto, Estados Unidos aprendió la lección y comenzó a presentar mejores equipos. Después de lograr la medalla de bronce en los Juegos Olímpicos Atenas 2004 y el Mundial 2006, hilvanó cinco títulos consecutivos con equipos plagados por estrellas de la NBA. Así ganó los Mundiales 2010 y 2014, y los Juegos Olímpicos de Beijing 2008, Londres 2012 y Río 2016.

Para Estados Unidos, en China 2019 se cortó una racha de 13 años y 58 victorias al hilo en los grandes torneos. La última derrota oficial fue en Japón 2006, en manos de Grecia, que superó al seleccionado estadounidense en las semifinales. En la preparación para el Mundial en territorio asiático, Australia venció 98-94 al equipo de Popovich en un partido amistoso de preparación.

Mitchell y Popovich, dos de los protagonistas de la selección de Estados Unidos en el Mundial de China (REUTERS/Kim Kyung-Hoon)
Mitchell y Popovich, dos de los protagonistas de la selección de Estados Unidos en el Mundial de China (REUTERS/Kim Kyung-Hoon)

Durante la puesta a punto previa al Mundial, figuras como James Harden, Damian Lillard, Anthony Davis, DeMar DeRozan y CJ McCollum, terminaron desistiendo de participar con el equipo en la Copa del Mundo. Luego de lo sucedido en suelo chino, sería extraño volver a ver en los próximos Juegos Olímpicos de Tokio 2020 a un equipo que sólo tenga en sus filas a dos jugadores que participaron del último Juego de las Estrellas de la NBA. Pero primero deberá enfrentarse el sábado a Polonia para ver si terminará en el puesto 7 u 8 del Mundial.

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